Jornal Opinião Goiás – Investidores chineses em tecnologia fogem do Vale do Silício à medida que Trump aperta o escrutínio

As novas políticas administrativas de Trump, destinadas a conter o acesso da China à inovação norte-americana, acabaram com os investimentos chineses em startups de tecnologia dos EUA, enquanto investidores e fundadores abandonam negócios em meio a críticas de Washington.

O financiamento de capital chinês nas startups americanas chegou ao recorde de US $ 3 bilhões no ano passado, impulsionado por uma onda de investidores e empresas de tecnologia lutando para concluir negócios antes que um novo sistema regulatório fosse aprovado em agosto.

Desde então, o financiamento de capital chinês nas startups americanas desacelerou, segundo informações da imprensa com mais de 35 participantes do setor.

O presidente dos EUA, Donald Trump, assinou uma nova legislação expandindo a capacidade do governo de bloquear o investimento estrangeiro em empresas dos EUA, independentemente do país de origem do investidor. Mas Trump tem sido particularmente vocal sobre impedir a China de colocar as mãos em tecnologias estratégicas dos EUA.

As novas regras ainda estão sendo finalizadas, mas veteranos da indústria de tecnologia disseram que as consequências foram rápidas.

“As negociações envolvendo empresas chinesas, compradores chineses e investidores chineses praticamente pararam”, disse o advogado Nell O’Donnell, que representou companhias de tecnologia dos EUA em transações com compradores estrangeiros.

Advogados que conversaram com a Reuters disseram que estão reescrevendo febrilmente os termos do acordo para garantir que os investimentos recebam o selo de aprovação de Washington. Investidores chineses, incluindo grandes escritórios familiares, abandonaram as transações e pararam de se reunir com startups americanas. Enquanto isso, alguns empreendedores estão evitando o dinheiro chinês, temerosos das longas revisões do governo, que podem exaurir seus recursos e seu ímpeto em uma arena onde a velocidade para o mercado é crítica.

A Volley Labs, Inc., uma empresa sediada em San Francisco que usa inteligência artificial para construir materiais de treinamento corporativo, está se protegendo. Ele recusou ofertas de investidores chineses no ano passado depois de receber dinheiro do TAL Education Group ( TAL.N ), com sede em Pequim, como parte de uma rodada de financiamento em 2017.

“Decidimos por razões ópticas que não faria sentido nos expormos ainda mais a investidores vindos de um país onde existe agora tanto tensões comerciais e tensões IP”, disse Carson Kahn, CEO da Volley.

Um capitalista de risco do Vale do Silício disse à Reuters que está ciente de pelo menos dez acordos, alguns envolvendo empresas de sua carteira, que se desfizeram porque precisariam da aprovação do grupo de agências conhecidas como Comitê de Investimentos Estrangeiros nos Estados Unidos (CFIUS). . Ele se recusou a ser identificado por medo de chamar a atenção negativa para as empresas de seu portfólio.

O CFIUS é o grupo do governo encarregado de revisar o investimento estrangeiro para potenciais riscos de segurança nacional e competitivos. A nova legislação expande seus poderes. Entre eles: a capacidade de investigar transações anteriormente excluídas de sua competência, incluindo tentativas de estrangeiros comprarem participações minoritárias em startups americanas.

A China está na mira. O gigante asiático tem sido um investidor agressivo em tecnologia considerado essencial para sua competitividade global e proezas militares. Investidores chineses compraram participações nas empresas Uber Technologies e Lyft, além de empresas com tecnologias mais sensíveis, como a Barefoot Networks, a startup autônoma Zoox e a empresa de reconhecimento de voz AISense.

É improvável que uma escassez de dinheiro chinês signifique o dia do Juízo Final no Vale do Silício. Investidores em todo o mundo investiram mais de US $ 84 bilhões em startups norte-americanas nos três primeiros trimestres do ano passado, superando qualquer financiamento anual anterior, de acordo com o provedor de dados PitchBook.

Ainda assim, os financiadores chineses são fundamentais para ajudar as empresas norte-americanas a obter acesso à segunda maior economia do mundo. Kahn, do Volley, reconheceu que a rejeição do investimento chinês pode dificultar a expansão no exterior de sua startup.

“Aqueles de nós que são operadores e empresários sentem o peso dessas tensões”, disse Kahn.

É uma mudança radical para o Vale do Silício. Historicamente, o dinheiro fluiu de todos os cantos do mundo, inclusive de rivais geopolíticos como a China e a Rússia, amplamente desinibidos pelo escrutínio ou regulamentação do governo dos EUA.

Reid Whitten, um advogado de Sheppard Mullin, disse que das seis empresas que ele recentemente recomendou para obter a aprovação do CFIUS para suas ofertas de investimento, apenas duas optaram por arquivar a papelada. Os outros abandonaram seus negócios ou ainda estão pensando em prosseguir.

“É uma mudança geracional na forma como olhamos para o investimento estrangeiro nos Estados Unidos”, disse Whitten.

TECNOLOGIAS CRÍTICAS

O declínio no investimento chinês ocorre em meio a intensas tensões entre Pequim e Washington. Trump criticou a China por seu enorme superávit comercial e pelo que ele alega serem suas estratégias dissimuladas de obter tecnologia americana de ponta.

As nações já cobraram bilhões em tarifas sobre os bens uns dos outros. E Trump está considerando uma ordem executiva para impedir que empresas norte-americanas usem equipamentos de telecomunicações fabricados pela Huawei e pela ZTE, que o governo dos EUA acusou de espionagem.

O CFIUS está surgindo como outro poderoso bastão. Liderada pelo Tesouro dos EUA, inclui membros de oito outras entidades governamentais, incluindo os departamentos de Defesa, Estado e Segurança Interna. O comitê secreto não revela muito sobre os negócios que revisa. Mas seu mais recente relatório anual disse que os investidores chineses fizeram 74 registros de CFIUS de 2013 a 2015, a maior parte de qualquer nação. O presidente tem autoridade para tomar a decisão final, mas um sinal negativo do CFIUS é geralmente suficiente para fechar um acordo.

Washington demonstrou sua postura mais dura, mesmo antes da nova lei foi aprovada, quando Trump março bloquearam uma oferta de US $ 117 bilhões hostil pela sediada em Cingapura Broadcom Ltd ( AVGO.O ) para adquirir Qualcomm Inc ( QCOM.O ) de San Diego. O CFIUS disse que a aquisição enfraqueceria os Estados Unidos na corrida para desenvolver a tecnologia sem fio de próxima geração.

Uma porta-voz da Casa Branca não respondeu a um pedido de comentário.

Em novembro, o CFIUS lançou um programa piloto que determinava que os investidores estrangeiros notificassem o comitê de qualquer investimento de tamanho em certas “tecnologias críticas”. O escopo desse termo ainda está sendo definido, mas uma lista de trabalho inclui inteligência artificial, tecnologia logística, robótica e análise de dados – o pão e a manteiga do Vale do Silício.

A empresa de pesquisa Rhodium previu que até três quartos dos investimentos de risco chineses seriam submetidos à revisão do CFIUS sob as novas regras.

Apenas a ameaça desse escrutínio fez com que alguns investidores chineses reconsiderassem.

Peter Kuo, cuja empresa, a Silicon Valley Global, conecta investidores chineses a startups americanas, disse que seu negócio caiu drasticamente. Em 2018, ele disse que nem um único investidor chinês tomou uma participação nas empresas que ele comprou para eles.

“O CFIUS não matou a nossa organização, mas dificultou muitas startups, e a maioria delas são startups americanas”, disse Kuo.

LADO SEGURO DA CERCA

Alguns especialistas em segurança aplaudem o que eles chamam de proteção há muito esperada para as startups americanas.

“O que nos preocupa é um número limitado de maus atores que são incrivelmente inteligentes sobre como podem acessar nossa propriedade intelectual”, disse Bob Ackerman, fundador da AllegisCyber, uma empresa de capital de risco sediada em São Francisco e Maryland que apóia startups de segurança cibernética. .

A Rhodium calcula que, em média, 21% do investimento de risco chinês nos Estados Unidos de 2000 a 2017 veio de fundos estatais, que são controlados pelo menos em parte pelo governo chinês. Em 2018, esse número subiu para 41%.

Mas alguns participantes da indústria de tecnologia dizem que Washington está lançando uma rede muito grande em seu zelo para verificar Pequim.

“Muitos empresários inocentes estão se envolvendo” na discussão do governo com a China, disse Wei Guo, sócio fundador da UpHonest Capital, do Vale do Silício, cujo financiamento vem principalmente de investidores estrangeiros ligados à China.

Somando-se à ansiedade do Vale do Silício, o Federal Bureau of Investigation assumiu um papel mais ativo no policiamento do investimento chinês.

Dois veteranos da indústria, um consultor de startups e um capitalista de risco que se recusou a ser identificado por causa da sensibilidade do assunto, disseram à Reuters que foram recentemente advertidos pelo FBI a não buscar acordos com investidores chineses. As duas pessoas não deram nome às entidades chinesas de interesse do FBI, mas disseram que os acordos dizem respeito a empresas norte-americanas que estão construindo inteligência artificial e tecnologias de condução autônomas.

Se isso impede que a China atinja seu objetivo de dominar tecnologias avançadas, ainda não se sabe. A China ainda pode investir em tecnologia dos EUA através de camadas de fundos que obscurecem a fonte de dinheiro. E os investidores chineses estão redirecionando fundos para empresas promissoras no sudeste da Ásia e na América Latina.

As startups dos EUA, enquanto isso, estão reescrevendo os termos do acordo para evitar uma revisão do CFIUS. As estratégias incluem a inclusão de provisões para impedir que investidores estrangeiros obtenham informações técnicas proprietárias e neguem a elas os direitos do conselho, direitos de veto ou participação adicional em rodadas futuras, disseram advogados a imprensa.

“As pessoas estão, com razão, preocupadas em garantir que estejam no lado seguro da cerca”, disse Jeff Farrah, conselheiro geral da National Venture Capital Association.

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