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Jornal de Goiânia – Os foguetes que estão empurrando os limites da viagem espacial

foguete Falcon 9 da SpaceX decola em 22 de maio de 2018, para uma missão EUA-Alemanha

Sexta-feira às 5h24 (horário de Brasília), um foguete da empresa norte-americana SpaceX decolará da Flórida, transportando duas toneladas e meia de equipamento da NASA, para atracar três dias depois e 250 milhas (400 quilômetros) acima Terra na Estação Espacial Internacional.

O foguete em si não é novo. Ele lançou um satélite da NASA em órbita há dois meses, depois pousou de volta na Terra – em pé – em uma barcaça no Oceano Atlântico ao largo de Cabo Canaveral.

Até mesmo a cápsula do Dragão, carregando a carga e afixada no topo do foguete, foi usada antes, depois de ter voado uma missão para a ISS em 2016.

O voo de sexta-feira será a 15ª missão SpaceX da agência espacial norte-americana desde 2012, uma das quais explodiu em voo. Outra empresa, a Orbital ATK, completou nove viagens de suprimentos, com uma explosão também.

Essas missões podem parecer rotineiras, mas representam uma revolução nas viagens espaciais. Antes da SpaceX, apenas os governos nacionais reabasteceram a estação espacial.

Hoje, a NASA é tão dependente do setor privado que a agência espacial norte-americana assinou contratos com a SpaceX e a Boeing para enviar astronautas ao espaço a partir do próximo ano, assim que suas cápsulas estiverem prontas.

A Nasa não conseguiu enviar pessoas ao espaço desde que o programa espacial acabou em 2011. Em vez disso, as agências espaciais do mundo compram assentos a bordo das espaçonaves russas Soyuz, que são lançadas de Baikonur, no Cazaquistão.

“A combinação de atividade do governo e do setor privado é incomparável”, disse John Logsdon, professor emérito de ciência política e assuntos internacionais da Universidade George Washington.

– ressurgimento americano –

A SpaceX, fundada pelo CEO da Tesla e entusiasta do espaço Elon Musk, abalou o setor de lançamento de satélites, com mais de 55 lançamentos de seu foguete Falcon 9 desde 2010.

Graças à SpaceX, os Estados Unidos assumiram a liderança global em lançamentos novamente, depois de perder terreno por mais de uma década para a Rússia e a China, que lançaram ainda mais foguetes.

“Os russos certamente foram um dos países que tiveram a maior perda em termos de participação no mercado de lançamento”, disse Tom Stroup, presidente da Associação da Indústria de Satélites.

O número de lançamentos de satélites deverá aumentar nos próximos anos.

Nunca antes a órbita baixa da Terra foi tão acessível.

Os satélites em miniatura que pesam alguns quilos (quilogramas) podem ser feitos rapidamente e lançados por dezenas de milhares de dólares.

Esses CubeSats compõem 292 dos 345 satélites lançados em 2017, de acordo com a Satellite Industry Association.

“Eles são quase descartáveis”, disse Claude Rousseau, da Northern Sky Research, explicando que sua expectativa de vida operacional é de cerca de sete anos e que eles podem ser facilmente substituídos.

Nos próximos meses, a SpaceX e a startup OneWeb querem enviar para dentro de órbita constelações de centenas de pequenos satélites que fornecerão acesso à internet.

Concorrência em feroz no mercado de observação da Terra, com várias empresas trabalhando em constelações para oferecer aos clientes militares ou civis imagens de alta resolução de infra-estrutura, áreas agrícolas e instalações militares.

Para atender às demandas do pequeno mercado de satélites, as empresas estão trabalhando em foguetes menores.

Uma delas, feita pela empresa norte-americana Rocket Lab, é tentar seu primeiro lançamento na Nova Zelândia na quarta-feira.

A China e a Índia, cujos programas espaciais são apoiados principalmente por fundos públicos, também visam aumentar a participação no mercado.

A China já lançou mais foguetes este ano do que em 2017, de acordo com a Northern Sky Research.

– Turismo, Lua e Marte –

A era do turismo espacial também está se aproximando.

A Virgin Galactic está testando seu SpaceShipTwo VSS Unity, que é lançado de um avião. Um assento custará US $ 250.000.

E a Blue Origin, fundada pelo CEO da Amazon, Jeff Bezos, venderá ingressos no próximo ano para um assento em sua espaçonave New Shepard, que foi projetada para levar seis pessoas ao espaço.

Esses dois veículos não entrarão em órbita ao redor da Terra, mas permitirão que os passageiros experimentem voo espacial e ausência de gravidade por vários minutos antes de retornarem à Terra.

Finalmente, a NASA está trabalhando em uma estação espacial que orbitaria a Lua, como um ponto de partida para missões a Marte nas próximas décadas.

A NASA está construindo a cápsula Orion e o foguete SLS (Space Launch System) para enviar pessoas pela Lua pela primeira vez desde 1972. O SLS será o foguete mais poderoso já construído pelos Estados Unidos. Sua primeira missão de órbita lunar está prevista para 2020, com astronautas a bordo até 2023.

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